긴축 정책으로 유럽이 분열될지도 모른다는 이야기가 나오고 있습니다. 최근 이탈리아와 스페인, 그리스 등 국가 부채 비율이 높은 국가들의 국채 금리가 급등하고, 독일과 이들 국가 간의 국채 금리 차이가 확대됐기 때문인데요. 다행히 유럽 중앙은행은 유럽 회원국 간의 기준금리 격차 확대를 막겠다고 선언하면서 사태는 일단락됐지만, 이번 사태가 유로존 분열의 조짐이 되는 것 아니냐는 우려의 목소리도 나옵니다. 과연, 유럽에는 지금 무슨 일이 일어나고 있는 걸까요?

유럽의 긴축이 시작된다

최근 미국 연방준비제도는 급격하게 오르는 물가를 안정시키기 위해 기준금리를 빠르게 올리고 있습니다. 미국은 작년 말부터 물가 상승률이 7~8%에 육박하자, 올해 3월 기준금리를 0.25%P 인상했는데요. 이어 5월에는 0.5%P, 6월에는 28년 만에 0.75%P를 올렸죠. 기준금리를 올리면 시중에 풀린 돈의 양이 줄어들어 경기가 가라앉고, 물가가 내려가는 효과가 있습니다. 미국은 금리 인상과 함께 연방준비제도가 사들인 민간 자산을 매각해 시중에 풀린 돈을 거둬들이겠다고 선언했는데요. 이렇게 금리를 올려 물가를 낮추는 정책을 긴축 정책이라고 하죠.

빨라지는 글로벌 긴축 시계
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인플레이션과 긴축 정책은 비단 미국 만의 일은 아닙니다. 매우 오랜 기간 동안 돈을 푸는 완화적인 정책을 지속해왔던 유럽 연합도 드디어 긴축 정책에 돌입하는데요. 유럽 중앙은행(ECB)는 얼마 전 열린 6월 통화정책회의에서 기준금리를 동결했지만, 7월에는 기준금리를 0.25%P 올리겠다고 밝혔습니다. 무려 11년 만에 금리를 올리는 것인데요. 이와 함께 자산매입 프로그램(APP; Asset Purchase Program)을 통해 진행되던 채권 매입도 중단하겠다고 밝혔습니다. 중앙은행이 금융기관의 채권을 매입한 대가로 돈을 지급하면, 시중에 풀린 돈이 많아 경기가 활성화되는 효과가 있는데요. 인플레이션을 잡기 위해 이 역시 중단하겠다고 밝힌 것이죠.

유로존의 인플레이션율과 세부 항목별 인플레이션. 에너지 가격 상승률이 40%에 달해, 인플레이션 기여도가 가장 높은 것으로 드러났습니다. [출처: eurostat]

현재 유럽에서도 인플레이션은 매우 심각한 상황입니다. 5월 유로존 국가들의 소비자물가 지수 상승률은 8.1%를 기록해 시장의 예측치였던 7.7%를 훌쩍 뛰어넘었습니다. 독일은 8.1%, 프랑스는 5.8%, 이탈리아는 6.3%에 달하는 물가 상승률을 기록했는데요. 천연가스 수입을 거의 대부분 러시아에 의존해왔던 발트 3국의 인플레이션율은 거의 20%에 달했습니다. 에스토니아가 20.1%, 리투아니아가 18.5%, 그리고 라트비아가 16.4%의 물가 상승률을 기록했죠.

유로존 국가들의 인플레이션이 심해지자 유럽 중앙은행도 본격적인 긴축 정책에 나서기 시작한 것인데요. 6년 가까이 제로금리를 유지해오던 유럽이 금리 인상을 발표하면서 세계의 이목이 유럽으로 쏠렸습니다. 유럽은 2008 금융위기와 유로존 재정위기 이후 침체된 경기를 살리고자 2014년 6월, 시중은행이 중앙은행에 돈을 예치할 때 지급하는 금리를 -0.5%로 인하했습니다.

마이너스 금리일 때는 돈을 맡겨두면 이자를 주는 것이 아니라 오히려 보관료를 내야 하는데요. 이럴 경우 시중은행들은 중앙은행에 돈을 맡겨두기보다, 저렴한 금리로 사람들에게 대출을 해주는 것을 택하겠죠. 또, 유럽의 기준금리는 2016년부터 꾸준히 제로(0) 수준으로 유지됐는데요. 유럽 중앙은행은 이를 통해 유럽 국가들의 경기 활성화를 꾀했습니다. 이런 초완화적인 정책에도 불구하고, 경기 활성화 효과는 크지 않았는데요. 장기간 이어진 초저금리 정책으로 부채가 확대되고, 은행권의 수익성 악화와 인원 감축이 지속되는 등의 부작용이 커졌습니다.

하지만 2020년 예상치 못했던 코로나19 위기의 발생으로 어쩔 수 없이 유럽 중앙은행은 완화정책을 지속해야만 했죠. 유럽 중앙은행은 2020년 3월 기존에 실시하고 있던 자산매입 프로그램(APP)에 더해 팬데믹긴급매입 프로그램(PEPP; Pandemic Emergency Purchase Program)을 통해 시중에 막대한 유동성을 공급했습니다. 그리고 약 2년 후인 올해 코로나19의 확산세가 잦아들자, 유럽 중앙은행은 올해 3월 PEPP를 통한 자산 매입을 중단하고, 7월부터 기존의 APP를 통한 자산 매입까지 중단하겠다고 발표한 것이죠.